#22: La course en fauteuil roulant, une épreuve de démonstration aux Jeux olympiques de 1984 à Los Angeles

Par: Donald Royer

La course en fauteuil roulant a figuré à titre d'épreuve de démonstration au programme d'athlétisme des Jeux olympiques d'été, et ce de 1984 à 2004. À chacune de ces occasions, deux épreuves de course sur piste ont été présentées, à savoir un 1 500 m masculin, et un 800 m féminin. Des discussions officieuses à propos de l'idée de présenter une ou plusieurs épreuves de démonstration de sports en fauteuil roulant ont eu lieu dès le début des années 1980. On espérait alors que l'organisation d'épreuves de démonstration favoriserait inévitablement la croissance des sports en fauteuil roulant sur le plan international, et conduirait peut-être même à leur accorder le statut de sport à part entière, donnant droit à des médailles aux Jeux olympiques.

À l'été de 1983, Donald Royer – alors membre du conseil d'administration de la Fédération internationale des Jeux de Stoke Mandeville (FIJSM) – s'est rendu à Londres, au Royaume-Uni, avec Eric Russell, président de l'athlétisme au sein de la FIJSM. Ces deux hommes devaient rencontrer le secrétaire général de la Fédération internationale d'athlétisme amateur pour discuter de l'organisation d'une épreuve de démonstration en athlétisme. Le Comité international olympique a alors décidé de présenter un 1 500 m masculin, et un 800 m féminin aux Jeux olympiques de 1984 à Los Angeles.

Peu après, un processus de sélection a eu lieu pour déterminer les huit finalistes qui prendraient part à l'épreuve masculine du 1 500 m. Dans le cadre de cette sélection, trois athlètes canadiens ont été choisis : André Viger, Rick Hansen, et Mel Fitzgerald. Suite à cette sélection finale, on espérait beaucoup que ces deux épreuves pourraient être incluses au programme olympique et donner droit à des médailles, et que peut-être même d'autres épreuves, s'adressant à d'autres groupes ayant un handicap, seraient elles aussi incluses avec le statut de sport à part entière.

La course s'est bien déroulée, et elle a été bien reçue par la presse et par le public, mais malheureusement, il n'y a pas eu beaucoup de spectateurs. Cela était dû en partie au fait que cette épreuve a eu lieu pendant la séance du matin, alors que les événements «les plus importants» ou les finales étaient toujours programmés en soirée.

Les résultats de cette course inaugurale ont été les suivants :

1.      Paul Van Winkel, Belgique                                         3:58.58

2.      Randy Snow, États-Unis d'Amérique                         4:00.02

3.      André Viger, Canada                                                  4:00.47

4.      Mel Fitzgerald, Canada                                              4:00.65

5.      Jurgen Geider, Allemagne de l'Ouest                                    4:00.71

6.      Peter Trotter, Australie                                              4:00.83

7.      Rick Hansen, Canada                                                  4:02.75

8.      Jim Martinson, États-Unis d'Amérique                       4:21.37

Étant donné que cette course n'était qu'une épreuve de démonstration, aucune médaille n'a été officiellement remise aux trois premiers, le président du CIO, Juan Anton Samaranch, s'étant contenté de leur offrir des fleurs. Cependant, à l'époque, on espérait tellement que cette épreuve de démonstration ouvrirait la porte à un statut de sport à part entière au programme des Jeux olympiques, que le fait que les athlètes n'aient pas reçu de médaille n'avait pas revêtu une grande importance.

Les épreuves de démonstration du 1 500 m masculin, et du 800 m féminin aux Jeux olympiques d'été ont été organisées jusqu'aux Jeux olympiques de 2004 à Athènes, après quoi elles ont été discontinuées. La décision d'abandonner ces courses de démonstration avant les Jeux olympiques de Beijing en 2008 a été controversée, et beaucoup d'athlètes pensant que cela constituait un recul important pour les sports en fauteuil roulant.  O tempora o mores. 

1984 Jeux olympiques de Los Angeles - course de démonstration masculine de 1,500m.